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Se sabe que la enfermedad de Alzheimer comienza mucho antes de dar muestras de pérdida de memoria. Mientras,  las esperanzas se centran en proyectos como la  Neuroimágenes de la Enfermedad de Alzheimer (ADNI, por sus siglas en inglés) con miras a prevenirla, tratarla y curarla.

La nueva definición deja de lado los síntomas, para centrarse en los biomarcadores asociados al proceso patológico de la enfermedad de Alzheimer

Los investigadores de ADNI  que llevan más de 10 años estudiando el envejecimiento cerebral han descubierto que las características distintivas de la enfermedad de Alzheimer pueden aparecer en el cerebro y en algunos líquidos corporales mucho antes que las señales de pérdida de memoria”, dice el Dr. Richard Hodes, director del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento.

“Estos descubrimientos han revolucionado nuestra manera de estudiar la enfermedad, ya que buscamos intervenir lo antes posible para retrasar o incluso prevenir la pérdida de memoria y otras alteraciones cognitivas,” puntualiza el especialista.

El objetivo es comprender cómo cambian las funciones del cerebro con el tiempo”, dijo el Dr. Michael Weiner, investigador principal de ADNI en la Universidad de California. “A través de imágenes del cerebro y del uso de biomarcadores (mediciones de la composición biológica del cerebro) podemos observar su estructura y ver cómo funciona en cuatro fases de la enfermedad. Estas incluyen problemas de memoria, capacidad para procesar pensamientos, pérdida de control de los estados de ánimo y de los sentidos, y desaceleración del corazón y la respiración.”

La nueva definición de Alzheimer

Siguiendo la misma línea de biomarcadores se encuentra el José Luis Molinuevo, director científico del Barcelona Brain Research Center,  centro de investigación de la Fundación Pasqual Margall en España.

Según ha explicado Molinuevo, la nueva definición de Alzheimer deja de lado la sintomatología clínica como criterio diagnóstico, para centrarse en los biomarcadores asociados al proceso patológico de la enfermedad, las placas amiloides y los ovillos neurofibrilares de Tau, ambos tóxicos para las neuronas.

Esta nueva definición  entiende la enfermedad como un continuo que empieza décadas antes de la aparición de los primeros síntomas, permitirá definir con mayor precisión los compuestos idóneos para ser probados en ensayos clínicos y las personas candidatas a participar en estos ensayos.

“No obstante, esta nueva propuesta no está formulada para ser utilizada en la práctica clínica habitual, ya que todavía no hay soluciones terapéuticas disponibles para curar, retrasar o prevenir la enfermedad de Alzheimer”, ha precisado Molinuevo.

En el planeta existen 45 millones de personas que padecen Alzheimer.

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El expresidente de Estados Unidos, Jimmy Carter de 91 años, quien padecía desde el año pasado de un melanoma que hizo metástasis en el cerebro, dio por concluida su batalla contra el cáncer luego de recibir un tratamiento experimental con un medicamento llamado pembrolizumab, que se comercializa bajo el nombre de Keytruda.

El uso del pembrolizumab, en pacientes con melanoma que una vez en la etapa de metástasis no pueden ser operados,  fue aprobado por la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos (FDA) en septiembre de 2014, aunque ya se utilizaba desde 2011 para otros tipos de cáncer.

El cáncer  de Carter hizo metástasis en el hígado y después pasó al cerebro.

El cáncer de Carter hizo metástasis en el hígado y después pasó al cerebro.

Según la FDA se trata de “de una técnica revolucionaria porque las pruebas clínicas preliminares mostraron que el fármaco puede ofrecer una mejora sustancial en comparación con las terapias disponibles”. También resulta menos tóxica que la quimioterapia.

“Lo que estas medicinas hacen es que el sistema inmunológico pueda ver la presencia del tumor y reaccionar contra éste”, explicó a BBC Mundo Jose Lutzky, oncólogo del Mount Sinai Medical Center en Miami (EE.UU.), cuando Carter reveló su enfermedad.

Marco Gerlinger, oncólogo del Institute of Cancer Research de Londres asegura  que “el dilema al que nos enfrentamos ahora es que muchos tipos de tumor no se benefician de la inmunoterapia”.

“Estamos invirtiendo un gran esfuerzo en investigación para comprender por qué algunos tipos de cáncer responden (a la inmunoterapia) y por que otros son resistentes, y si podemos reeducar al sistema inmunológico para atacar a estos últimos”.

“ Me hicieron una resonancia magnética durante dos horas y diez minutos, y los doctores determinaron que no necesitaba más tratamiento “, informó el expresidente Carter quien estuvo seis meses con el tratamiento.

El cáncer  de Carter se originó en una parte del cuerpo sin identificar, después se le extendió al hígado y de ahí pasó al cerebro, donde le encontraron cuatro tumores que trató con radioterapia y una serie de medicamentos experimentales.  También fue sometido a una intervención en la que le extirparon el 10% del hígado.

“Este tipo de terapias biológicas son muy prometedoras y, aunque puede que no sean beneficiosas para todos los pacientes, están proporcionando uno de los desarrollos más prometedores para el tratamiento del melanoma en muchos años” explicó Martin Ledwick, enfermero jefe de comunicación de Cancer Research UK.

En qué consiste la terapia

Utilizando las propias células del sistema inmunológico de pacientes con cáncer en estado terminal, Stanley Riddell y sus colegas del  Centro Fred Hutchinson de Investigaciones sobre el Cáncer en Seattle, lograron  en un estudio reducido con muy pocos pacientes, que los síntomas de cáncer en la sangre  desaparecieran en el 94% de los casos. “Lo que no significa que los pacientes estén curados”.

“Esto es algo que no tiene precedente en medicina, porque estamos hablando de pacientes desahuciados con una expectativa de vida de dos a cinco  meses”,  dijo  el doctor Stanley Riddell

“Esto es algo que no tiene precedente en medicina, porque estamos hablando de pacientes desahuciados con una expectativa de vida de dos a cinco meses”, dijo el doctor Stanley Riddell

“Estamos hablando de pacientes desahuciados con expectativas de vida entre dos y cinco meses. Esto es algo que no tiene precedente en medicina” recalcó Riddell quien presentó los resultados de su estudio en la reunión anual de la Asociación Estadounidense para al Avance de la Ciencia.

Los científicos extrajeron linfocitos T o células T, que son las que coordinan la respuesta inmune celular, de los pacientes y les adjuntaron moléculas receptoras que reconocen como blanco un tipo específico de cáncer. Las células modificadas fueron luego reintroducidas en el paciente.

Las moléculas se denominan receptores de antígenos quiméricos, chimeric antigen receptors o CARs por sus siglas en inglés, y reducen la capacidad del cáncer de defenderse del sistema inmunológico.

Las células cancerosas tienen mecanismos ingeniosos para ocultarse de los linfocitos o pueden abrumar por completo al sistema inmunológico.

“Esencialmente lo que hace esta técnica es reprogramar genéticamente a las células T para buscar, reconocer y destruir las células cancerosas”, dijo Riddell a la BBC Mundo.

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